Готовы ли вы заказать запуск спутника в Интернете? Ракетная индустрия может стать похожей на авиакомпанию.

После нескольких десятилетий производства коммерческих авиалайнеров «Boeing» теперь разрабатывает нечто похожее на самолет, но это – не самолет.

Быстрый и доступный выход в космос уже давно является мечтой фантастов, но теперь это также цель и Пентагона, и все большего числа предприятий, особенно когда речь идет о создании нового поколения спутников над Землей.

Несколько фирм ставят целью полеты на еженедельной, а то и ежедневной основе, делая это событие обычным, как коммерческий авиарейс. Некоторые даже предлагают клиентам заказывать онлайн-запуск – просто введите количество и массу ваших спутников и наклон орбиты, как будто выбирая начинку для заказанной пиццы.

«Мы пытаемся внедрить ноу-хау наших самолетов Boeing для разработки больших сложных машин за очень короткое время», – говорит Стивен Джонстон, директор по запуску подразделения Boeing Phantom Works.

Новые предложения на рынке обеспечены революцией в области спутниковых технологий, которая резко снижает размеры космических аппаратов. Так же, как компьютеры перешли от массивных блоков к карманным устройствам, спутники уменьшились с размера мусоровозов до обувной коробки. По словам Фила Смита, космического аналитика консалтинговой фирмы Bruce Space and Technology, для удовлетворения потенциального спроса в мире существует более 40 небольших ракет-носителей. Но, учитывая стоимость и риск космических путешествий, он предупредил, что не все из них выдержат конкуренцию. «В спешном поиске удовлетворения этого спроса выживет только горстка», – говорит он.

Одна из компаний, которая раньше других сделала ставку на достижение ежедневной частоты рейсов – SpaceX, ракетостроительная компания, основанная техническим миллиардером Илоном Маском. SpaceX произвела 16 запусков в этом году, больше, чем многие космические державы, и Маск утверждает, что цель SpaceX состоит в увеличении количества запусков в ближайшие годы.

Эту цель разделяют несколько других фирм, одна из которых привлекла внимание Белого дома. Нынешним летом вице-президент Пенс посетил Stratolaunch, компанию, основанную одним из основателей Microsoft Полом Алленом. В ангаре в Мохаве, штат Калифорния, Stratolaunch строит самый большой в мире самолет, с размахом крыла, даже большим, чем у деревянного гигантского «Елового гуся»- гидросамолета Hughes H-4 Hercules эпохи Второй мировой войны, – чтобы доставить целых три небольшие ракеты на крейсерскую высоту. Ракеты по технологии «воздушного старта», отделятся от самолета в воздухе и достигнут орбиты. Компанию также посетил секретарь ВВС Хизер Уилсон.

Также в Мохаве Пенс посетил Virgin Galactic Ричарда Брэнсона, работающую в области космического туризма, чья дочерняя компания Virgin Orbit также разрабатывает небольшую ракету-носитель LauncherOne. В то время как большая часть внимания уделялось полетам людей на суборбитальное пространство, Брэнсон уже подписал контракты с несколькими спутниковыми компаниями, чтобы «помочь нам изучить нашу родную планету, сохранить безопасность, увеличить мировeую экономику и расширить границы человеческого знания», говорится в сообщении компании.

Брэнсон находит инвесторов, готовых к сотрудничеству. Недавно он объявил, что Саудовская Аравия намерена инвестировать около $ 1 млрд в свои космические предприятия.

Новые спутники имеют много потенциальных применений. Такие компании, как OneWeb и SpaceX, хотят размещать сотни, если не тысячи, небольших спутников, которые будут раздавать Интернет по всем уголкам Земли.

Другие видят возможности для новых метеорологических спутников и наблюдения за состоянием планеты. Вот что заставило Питера Бэка запустить RocketLab. Его компания разрабатывает небольшую ракету под названием Electron, которая в мае этого года провела тестовый пуск в Новой Зеландии.

«Что произойдет, если вместо того, чтобы полагаться на пару десятков метеорологических спутников, мы заменим их 300 новейшими высокотехнологичными спутниками, чтобы уловить истинный пульс планеты?» – говорит Бек. «Вы поймете, что вы навели порядок в своем понимании планеты».

Компания Planet, находящаяся в Сан-Франциско, уже запустила 190 небольших спутников для мониторинга Земли, и еще 10 запланировано на ближайшее время.

Между тем национальная безопасность США уже давно зависит от сигналов GPS, которые направляют точное оружие, обеспечивают связь для солдат на поле боя и разведки.

«Согласно программе DARPA, Phantom Express от Boeing призван действительно революционизировать доступ к космосу, делая повторяющиеся многоразовые пусковые операции в самолетном режиме», – говорит Джонстон. Аппарат стартует вертикально, а на его спине будет еще одна ракета, подобно космическому челноку. Взлетев выше, ракета-носитель отсоединится, а затем достигнет орбиты, и космический носитель приземлится на взлетно-посадочную полосу, готовый снова полететь. Компания надеется продемонстрировать, что он может подниматься как минимум до 45000 метров несколько раз – до 10 раз за 10 дней – к 2020 году.

Такие компании, как Vector и Rocket Lab, у которых уже были испытательные пуски своих ракет, предназначенных для еще меньших полезных нагрузок, находятся еще ближе к полноценной работе. RocketLab, которая использует 3D-принтер для создания большой части своих двигателей, планирует еще один испытательный рейс до Нового года, и уже имеет достаточно клиентов, которые будут запускаться один раз в месяц в течение почти двух лет, говорит Бек.

Его компания взимает 5 миллионов долларов за запуск, эту сумму он называет «резким сокращением затрат» по сравнению с конкурентами.

Недавно Vector объявила о заключении сделки на три запуска из Среднеатлантического регионального космопорта в штате Виргиния. В конечном итоге, цель – «стать намного больше похожим на бизнес авиакомпаний, чем на ракетный бизнес», – сказал Джим Кантрелл, ветеран SpaceX, который основал Vector. «Мы мечтаем о нескольких запусках в день».

Он знает, что есть скептики, которые думают, что он сумасшедший. «Я не прошу вас поверить мне, – говорит он. – Я прошу вас посмотреть, что я делаю».

По материалам:
www.washingtonp…

Твоим друзьям это понравится!