Случайный космический объект №8: самый маленький спутник Нептуна

Гиппокамп — это самый маленький из семи внутренних спутников Нептуна. Этот 17-километровый объект был открыт в 2013 году Марком Шоуолтером из института SETI. Как и другие внутренние спутники, он движется внутри орбиты Тритона. Международный астрономический союз подтвердил открытие в сентябре 2018 года. А в феврале 2019-го спутник, именуемый до этого момента S/2004 N 1, или Neptune XIV, получил имя — Гиппокамп. В греческой мифологии так называли лошадей с рыбьим хвостом, запряженных в колесницы морских божеств.

Обнаружить спутники Нептуна с Земли очень трудно из-за колоссального расстояния. Самый крупный спутник — Тритон — был замечен через 17 дней после открытия планеты в 1846 году. Век спустя открыли Нереиду, которая долгое время считалась наиболее удаленным от планеты спутником. Крупный улов принес в 1989 году космический аппарат «Вояджер-2»: с его помощью было обнаружено шесть внутренних спутников, то есть расположенных внутри орбиты Тритона. Затем в 2000-х годах стало известно о пяти внешних маленьких лунах Нептуна диаметром от 30 до 50 километров. Даже по сравнению с ними Гиппокамп мал. Но у астрономов получилось увидеть эту пылинку.

Рекомендуем по этой теме:
FAQ: Образование планетных систем
Шоуолтер заметил Гиппокамп на архивных снимках, сделанных космическим телескопом имени Хаббла в 2009 году. Его команда исследовала фрагменты колец Нептуна, которые практически невозможно разглядеть на фото. Чтобы добиться большей детализации, астрономы наложили друг на друга несколько фотографий, сделанных «Хабблом» на длинной выдержке. Шоуолтер решил поискать на получившихся изображениях спутники. Один за другим он заметил уже известные внутренние луны Нептуна: Протей, Талассу, Галатею, Деспину, Лариссу и Наяду, которую не видели со времени пролета «Вояджера-2». Внимание астронома привлекла бледная светящаяся точка, которая вела себя как спутник, но которую никто не замечал раньше. Потребовалось много времени, чтобы понять, что это не артефакт камеры, а настоящий снимок спутника. Оказалось, что Гиппокамп был запечатлен и на более ранних фотографиях телескопа начиная с 2004 года.

Схема внутренних спутников Нептуна (не в масштабе) // NASA, ESA, A. Feild (STScI)
Предполагается, что поверхность Гиппокампа темная, как грязный асфальт, поэтому у него очень слабый блеск — в 100 миллионов раз слабее того, что может различить человеческий глаз. Он имеет неправильную форму. Траектория движения Гиппокампа очень близка к орбите Протея, и не случайно.

Спутниковая система Нептуна имеет непростую историю. Тритон движется по ретроградной орбите, то есть в направлении, обратном вращению Нептуна, а его состав очень похож на состав Плутона. Поэтому ученые предположили, что миллиарды лет назад он был захвачен Нептуном из пояса Койпера — области, состоящей из материала, который остался после формирования Солнечной системы. Гравитация Тритона нарушила орбитальное движение спутников, уже существовавших у Нептуна, и они начали сталкиваться и разрушаться. Обломки расколотых лун слились во второе поколение естественных спутников. Однако история не закончилась: спутниковая система Нептуна подвергается кометной бомбардировке, что приводит к образованию спутников третьего поколения.

Похоже, Гиппокамп родился после недавнего по астрономическим меркам удара кометы о поверхность Протея. Возможно, именно это событие оставило на поверхности Протея его единственный крупный кратер Фарос. Осколки вылетели на орбиту вокруг Нептуна и слились в маленький спутник.

Судьба большинства внутренних спутников Нептуна предрешена: предполагается, что из-за гравитационного трения они один за другим упадут на поверхность планеты.

Твоим друзьям это понравится!